Il cinese Xi Jinping deve affrontare crescenti problemi per la sua leadership

Quando Xi Jinping è entrato a grandi passi nello stadio olimpico Bird’s Nest in inverno, salutando e avvolto in una giacca e una maschera nere, centinaia di spettatori e artisti cinesi hanno esultato in quello che doveva essere l’inizio di un anno vittorioso per il presidente della loro nazione.

Il leader del Partito Comunista aveva assistito personalmente alla regolare esecuzione del Giochi invernali di Pechino, uno spettacolo del potere della Cina in un momento critico sulla scena mondiale. Aveva puntato su una crescita economica costante, anche se più lenta. E la sua ferma politica zero-COVID aveva in gran parte contenuto una pandemia che aveva colpito gli Stati Uniti e l’Europa.

Ma le cose, anche in mezzo al controllo strettamente coreografico dello stato da parte di Xi, non sono andate come previsto, presentando un problema tecnico sei mesi prima che il Partito Comunista dovrebbe approvarlo per un terzo mandato senza precedenti come suo leader.

Una pioggia di fuochi d'artificio, con un anello d'oro al centro, è visibile su uno stadio con il logo a cinque anelli delle Olimpiadi

Fuochi d’artificio illuminano il cielo sopra lo Stadio Nazionale di Pechino, noto come Bird’s Nest, durante la cerimonia di chiusura delle Olimpiadi invernali 2022 il 20 febbraio 2022.

(Jeff Roberson/Associated Press)

Una nuova ondata persistente di Focolai di COVID-19 ha ribaltato l’approccio di tolleranza zero di Xi, provocando meme imbarazzanti e video di confronto provenienti da Shanghai, dove 25 milioni di residenti sono stati confinati nelle loro case per oltre un mese. Tali rigidi blocchi hanno fatto deragliare la spesa manifatturiera e dei consumatori, aggravando le preoccupazioni un rallentamento economico che fa riflettere e scuotere la fiducia delle imprese straniere che hanno a lungo corteggiato opportunità in Cina.

Nel frattempo, il sostegno di Pechino a Mosca in Ucraina minacciava le sue già tormentate relazioni con l’Occidente anche se metteva alla prova le relazioni di Xi partenariato politico con l’omologo russo Vladimir Putin, che si affida alla Cina per l’importazione di petrolio russo. Bilanciare le ambizioni internazionali della Cina – contrastare quella che il suo presidente vede come l’egemonia occidentale – e le sue crescenti preoccupazioni interne sta complicando la narrativa di Xi.

Una donna si sporge verso un lavoratore con una tuta protettiva bianca che tiene un tampone sotto una tenda blu in una strada

I residenti vengono testati per il coronavirus nel distretto di Chaoyang a Pechino l’11 maggio 2022.

(Andy Wong/Stampa Associata)

“Prima che tutto questo si svolgesse, penso che il partito stesse guardando a un anno molto più sereno”, ha affermato Alex Payette, amministratore delegato di Cercius Group, una società di consulenza con sede a Montreal specializzata in politica cinese. “Ora è un mondo completamente diverso. Xi Jinping deve stare molto attento a come gestisce tutto questo”.

Il disagio politico ed economico arriva mentre Xi si prepara a estendere la sua presidenza ad a terzo mandato. Nel 2018, i legislatori cinesi hanno rimosso il limite di due mandati, aprendo la strada a Xi per consolidare il suo status quest’anno di nazione sovrano più potente da Mao Zedong.

Nell’ultimo decennio, Xi ha messo da parte gli oppositori, messo a tacere il dissenso e instillato il proprio marchio di ideologia del Partito Comunista nel diritto, nell’istruzione e nella società. Ha costruito una vasta macchina di propaganda e censura che gioca sul nazionalismo e la fedeltà al partito soffocando le opinioni critiche, anche a Hong Kong, dove decine di attivisti, giornalisti e manifestanti sono stati arrestati per una legge sulla sicurezza nazionale.

Pedoni mascherati su un ponte con edifici alti sullo sfondo

Pedoni nel quartiere centrale degli affari di Pechino nell’ottobre 2021. La capitale cinese ha chiuso edifici residenziali, attività commerciali e stazioni della metropolitana nel tentativo di arginare la diffusione dei casi di coronavirus.

(Andy Wong/Stampa Associata)

Sebbene meno rivoluzionario di Mao, Xi governa con una presa altrettanto salda sul potere. È essenzialmente un burocrate che vede la sua visione socialista come l’incarnazione di una nuova Cina spinta da un forte esercito, un’economia solida e un’assertività sulle questioni globali. È improbabile che una crisi possa far deragliare le sue ambizioni per un terzo mandato. Ma i passi falsi potrebbero ancora avere conseguenze politiche, determinando quanta influenza avrà all’interno del partito per i prossimi cinque anni.

“Il suo potere è così grande sul sistema politico burocratico, non si tratta di prendere un terzo mandato. È una questione di quanto sia contusa la sua agenda a quel punto”, ha affermato Jude Blanchette, che detiene la cattedra Freeman in China Studies presso il Center for Strategic and International Studies.

In un discorso video alla vigilia di Capodanno, Xi ha propagandato i successi del Paese, inclusa la lotta alla pandemia e il sollevamento delle persone dalla povertà, aggiungendo che la Cina ha ancora molto da raggiungere: “Abbiamo intrapreso un nuovo viaggio per costruire un moderno Paese socialista sotto tutti gli aspetti e stanno facendo passi da gigante sulla via del grande ringiovanimento della nazione cinese”, ha affermato.

Il 20° Congresso Nazionale, previsto in autunno, è un’opportunità per Xi non solo per estendere il suo mandato, ma anche per promuovere alleati fidati in posizioni di potere. Offre un raro assaggio di chi è dentro e chi è fuori. Eventuali carenze nelle priorità chiave, come la gestione del COVID da parte del governo, potrebbero sollevare dubbi sulla leadership di Xi e fornire un’opportunità per screditare i suoi candidati, hanno affermato gli analisti.

“Avrebbe ancora un controllo piuttosto potente del sistema, ma non sarebbe in grado di aumentare la presa e la sua capacità di forzare questi programmi che ha”, ha affermato Neil Thomas, analista di Eurasia Group, che si concentra sulla politica cinese e politica estera. “Non sarebbe una vittoria per Xi”.

Il destino di un lealista di Xi in particolare è diventato una cartina di tornasole per come gli ultimi focolai di COVID influenzeranno la sua posizione. L’aiutante di lunga data e capo del partito di Shanghai Li Qiang è stato favorito per entrare a far parte dei ranghi più alti del Comitato permanente del Politburo cinese entro la fine dell’anno. Ma il caotico blocco della città ha ancora suscitato alcune delle critiche più accese alla politica zero-COVID di Xi, casting dubbi sulla carriera di Li.

Nell’ultimo mese, i residenti di Shanghai sotto le restrizioni COVID hanno lottato per assicurarsi cibo e medicine, mentre il numero crescente di casi ha sopraffatto le risorse mediche della città. Parte del contraccolpo pubblico è stato diretto contro funzionari locali come Li, e il vicepremier Sun Chunlan è stato inviato a Shanghai per supervisionare la gestione dell’epidemia mentre andava fuori controllo.

Un uomo mascherato che indossa guanti e un camice medico blu e un berretto tiene un megafono bianco fuori da un edificio

Un volontario parla con i residenti in un condominio a Shanghai il 12 aprile 2022. La città è stata bloccata dalla pandemia.

(Agenzia di stampa Chen Jianli/Xinhua)

“Il COVID potrebbe portare alla delegittimazione di alcuni dei principali alleati di Xi”, ha affermato Michael Cunningham, visiting fellow presso la Heritage Foundation. “Nessuno vuole essere il prossimo Shanghai o il prossimo Li Qiang”.

Sebbene Li non abbia perso la sua posizione, a differenza di alcuni funzionari cinesi di livello inferiore, Xi ha chiarito che contenere l’epidemia viene prima di tutto. Shanghai restrizioni di blocco inasprite questa settimana, nonostante il calo dei contagi, mentre Pechino ha chiuso più edifici residenziali, attività commerciali e stazioni della metropolitana nel tentativo di arginare le infezioni locali.

Le misure rafforzate a Shanghai hanno rinnovato sentimenti di ansia in tutta la città. Sui social media, le persone hanno condiviso storie e video di operatori per la prevenzione delle epidemie che si sono fatti strada nelle case per la disinfezione o hanno portato via i residenti che resistevano per la quarantena. “Rispetto al virus stesso, ho più paura della disinfezione domestica e di un caso positivo che un intero piano venga mandato in quarantena di massa”, ha scritto un netizen su Weibo, la piattaforma cinese di microblogging simile a Twitter.

L’intensità del blocco ha stimolato un esodo tra gli espatriati e persino alcune élite cinesi. Un residente di Shanghai, che ha chiesto di rimanere anonimo, ha affermato che lasciare la città in cui aveva vissuto per sei anni sembrava ridicolo prima del blocco. Ma alla fine di aprile, mentre stava discutendo su come razionare le sue ultime tre uova, ha deciso di tornare a Taiwan.

“Non ho paura delle difficoltà, temo che non valga niente”, ha detto. “Non puoi davvero ragionare con le persone che eseguono gli ordini del governo… Non so se Shanghai sarà più la stessa città”.

Ma la scorsa settimana Xi ha detto ai massimi leader cinesi che il paese deve aderire alla sua politica zero-COVID, che secondo lui si è rivelata scientifica ed efficace. “Abbiamo vinto la battaglia per difendere Wuhan e vinceremo sicuramente la battaglia per difendere Shanghai”, ha detto il presidente, secondo una lettura dell’incontro.

Quella dedizione significa che Xi potrebbe dover sacrificare la crescita economica, un’altra priorità prima del congresso del partito. A marzo, i leader cinesi hanno fissato un obiettivo di crescita del 5,5%, un obiettivo che gli economisti considerano quasi impossibile negli attuali blocchi, anche con abbondanti stimoli governativi. Con Shanghai e altre parti del paese chiuse, la spesa manifatturiera e dei consumatori è crollata, mentre i colli di bottiglia della logistica hanno scalfito la fiducia delle imprese straniere in Cina.

“L’economia cinese è la ragione per cui la Cina è un potente attore globale”, ha affermato Thomas. “Quasi tutto è sul tavolo per Xi Jinping per raggiungere lo zero COVID con gli obiettivi di crescita”.

I leader cinesi hanno anche affrontato una maggiore incertezza geopolitica, poiché la guerra in Ucraina ha indebolito la Russia e avvicinato le potenze occidentali. Poche settimane prima dell’invasione dell’Ucraina, Cina e Russia hanno dichiarato una partnership “senza limiti”, sottolineando legami più forti e un fronte unito contro un Occidente che considerano troppo espansivo e interferente.

Non è chiaro quanto Xi sapesse di ciò che Putin stava complottando per l’Ucraina. Ma la tempistica della dichiarazione congiunta ha aumentato il controllo sulla volontà della Cina di sostenere la Russia politicamente ed economicamente, sollevando preoccupazioni su un contraccolpo internazionale. Xi non vorrebbe perdere un alleato e un compagno autocrate come Putin. Tuttavia, l’isolamento del leader del Cremlino da parte dell’Occidente potrebbe prefigurare il trattamento che Xi potrebbe subire se la Cina dovesse invadere Taiwan nel suo obiettivo a lungo dichiarato di portare l’isola democratica sotto il controllo di Pechino.

Due uomini in abito scuro e cravatta rossa si guardano su uno sfondo di bandiere rosse e tricolori

Il presidente cinese Xi Jinping, a destra, con il suo omologo russo Vladimir Putin a Pechino il 4 febbraio 2022. Quasi tre settimane dopo, Putin ha invaso l’Ucraina.

(Alexei Druzhinin / Sputnik)

“La Cina ha bisogno che Putin sia al potere”, ha affermato Victor Shih, professore associato presso la School of Global Policy and Strategy della UC San Diego. “Dato che la Russia subisce maggiori perdite, penso che i leader di Pechino siano probabilmente un po’ preoccupati”.

Funzionari cinesi hanno rivendicato la neutralità nel conflitto e hanno chiesto una risoluzione pacifica attraverso mezzi diplomatici. Tuttavia, i media statali hanno fatto eco alla propaganda russa e hanno attribuito il conflitto all’Occidente. Opinioni dissenzienti sono stati bloccati su Internet cinese, cancellando ogni segno di dubbio o controversia.

Allo stesso modo, le obiezioni alla politica cinese zero-COVID sono state censurate, comprese storie di morte, sofferenza e difficoltà a Shanghai. Fa tutto parte della strategia nazionale e internazionale di Xi: spazzare via voci e inconvenienti che mettono in discussione la sua agenda in un momento in cui ha bisogno della sua autorità indiscussa e della sua reputazione intatta.

“Prima di qualsiasi congresso di partito, il lavoro politico di presentare un fronte di governo unificato è cruciale”, ha affermato Diana Fu, professore associato di scienze politiche all’Università di Toronto. “Alla vigilia dell’atteso terzo mandato di Xi, il presidente non può permettersi alcuna apparenza di disaccordo all’interno delle sue stesse fila”.